FACULTF. DES SCIENCES ET DE GF.NIE Département de biologie
Cité universitaire Québec, Canada GIK 7P4
Québec, le 18 mars 2002
Monsieur André Sénéchal 187 des Érables
Cap St-Ignace (Qc)
GOR 1 HO
Monsieur,

J'ai examiné et analysé les quelques boucliers dermiques (os qui se développent dans la peau) d'esturgeon (présumément l'esturgeon noir (Acipenser oxyrhynchus) que vous m'avez confiés il y a plusieurs semaines. J'ai aussi examiné les documents découlant des analyses effectuées au Département de géologie de l'Université Laval sur ces mêmes ossements d'esturgeon de même que sur un échantillon d'ivoire de morse.

Sur la base de ces observations et à la lumière de ce que je connais de l'anatomie comparée des vertébrés et des mammifères, que j'enseigne à l'Université Laval depuis plus de 25 ans, voici ce queje pense de votre intention de désigner ces os d'esturgeon par l'appellation « ivoire de mer ».

Selon le dictionnaire le mot « ivoire » désigne la partie principale d'une dent de mammifère, que l'on appelle aussi la dentine. Chez la plupart des mammifères, les dents sont plutôt petites, ont une forme complexe et sont recouvertes d'une couche d'émail (tissu minéral plus dur que la dentine). Le volume de dentine de la plupart des dents de mammifères est par conséquent petit, on n'appelle donc pas normalement la dentine de ces dents ordinaires de l'ivoire. On réserve plutôt le mot « ivoire » pour désigner les dents volumineuses et de forme simple comme les défenses des morses, des narvals, des hippopotames ou les dents des cachalots. Mais c ' est avant tout pour désigner les défenses d'éléphant (d' Asie et d' Afrique) qu'on a inventé le mot ivoire. Ces défenses sont en effet très grandes et constituées uniquement de dentine. D'ailleurs, les Grecs utilisaient le mot « elephas » pour désigner à la fois l' éléphant et son ivoire.

En tant que tissu animal, l'ivoire c'est essentiellement de l'os, un tissu qu'on ne trouve que chez les vertébrés, que ce soient des poissons, même primitifs comme l' esturgeon, ou des mammifères, comme le morse et les éléphants. Les résultats de l'analyse de la composition chimique et de la structure cristalline des os dermiques d' esturgeon ne sont donc pas surprenants: ces os sont très semblables à l'ivoire de morse. De plus, ces os d'esturgeon présentent sur leur surface inférieure (celle qui est tournée vers le corps du poisson) un aspect dense et lustré qui rappelle l'ivoire de morse ou d'éléphant.

Il me semble donc que vous êtes justifié d'appeler ces os d'esturgeon de l'ivoire, d'autant plus que la forme très caractéristique de ces boucliers dermiques empêchent toute confusion possible avec de l'ivoire d'éléphant, dont le commerce menace la survie de tous les éléphants actuels. On utilise bien l'expression « ivoire végétal » (ou corazo) pour désigner les graines très dures d'un palmier d' Amérique du Sud (avec lequel on fait des boutons). Par rapport à ces graines, les os d'esturgeon ont tout en commun avec le véritable ivoire.

Enfin, étant donné son mode de reproduction, l'esturgeon noir est une espèce sensible à la surexploitation commerciale. Actuellement l'espèce n'est pas considérée menacée au Québec, mais elle est toujours sur la liste officielle des espèces de vertébrés du Québec susceptibles d'être éventuellement désignées menacées ou vulnérables. Je crois que la commercialisation des os dermiques, une partie de l' animal normalement ignorée par les pêcheurs, ne risque pas à court terme d'ajouter aux menaces qui pèsent sur les populations québécoises de l'espèce. A cet égard, l'utilisation du mot « ivoire », évocatrice du sort malheureux que le commerce de l'ivoire a fait subir aux éléphants, peut avoir un impact positif, en attirant l' attention, non seulement sur la valeur et sur la rareté des ces ossements, mais sur la nécessité de traiter l' espèce dont ils proviennent avec comme priorité première sa survie à long terme.

Cyrille Barrette
Professeur titulaire
Tél. : (418) 656-2131 poste 3181 Courriel : cyrille.barrette@bio.ulaval.ca

 

ANALISE DU MORSE

 

ANALISE DE L'ESTURGEON


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